Suena un celular en mitad de la conferencia y arranca una sonrisa a los presentes, a pesar de la seriedad del tema que los reúne: la melodía del teléfono móvil de Tim Gottwald es pegadiza. Esta eminencia mundial en temas de infecciones ambientales acaba de explicar cómo un insecto casi invisible amenaza con arrasar las plantaciones de cítricos en todo el mundo.

Tim Gottwald trabaja en el Departamento de Agricultura de Estados Unidos y conoce como nadie los estragos que causó en el estado de Florida la Diaphorina citri, insecto transmisor del HLB –abreviatura de Huanglongbing–, una bacteria que contamina las plantas cítricas de manera impune. De gran ferocidad, el HLB ya arrasó con el 30% de la producción mundial de cítricos. Como no tiene cura, la única medida eficaz contra ella es prevenir su expansión ya que una vez infectada, la planta debe ser talada de raíz.

Tras pasar una semana recorriendo las plantaciones de Entre Ríos junto a productores locales, el experto estadounidense dialogó con Journey. Aunque la situación en países como Estados Unidos, México, Paraguay y Brasil es grave, Tim se muestra optimista respecto de Argentina. Por el momento, en el país no se detectaron casos en áreas productivas, aunque la presencia del insecto vector y la irrupción de la bacteria en algunos jardines hogareños encendieron la alarma. Con todo, el experto celebra la detección en una etapa temprana gracias a las tareas previas de monitoreo y prevención encaradas.

Un trabajo en equipo

Tal es la amenaza del HLB, que el año pasado la Asociación de Citricultores de Concordia y Coca-Cola de Argentina establecieron una alianza estratégica que permitió la capacitación de monitores en terreno y la adquisición de equipamiento específico para el Instituto Nacional de Tecnología Agropecuaria (INTA) de Concordia, que pudo triplicar las tareas de control en 2017. Este año, el monitoreo se está extendiendo también a la zona de Corrientes. “Está en marcha un gran trabajo colectivo y Coca-Cola lo está facilitando. En estos momentos somos la principal empresa que trabaja en este tema. Compramos el 60% de jugo concentrado de naranjas producido en el país y por eso el sector cítrico es clave para la cadena de valor de nuestra Compañía”, explica Mara Leonardi, Gerente de Relaciones Institucionales de Coca-Cola. Por su parte, Esteban Agost Carreño, Director Ejecutivo de la Asociación de Fabricantes Argentinos de Coca-Cola, asegura: “Junto a la Compañía y las autoridades del Ministerio de Agroindustria de la Nación, con quienes firmamos un convenio de cooperación, estamos abocados a la detección y prevención temprana del HLB, sobre todo en la región del noreste”.

Tim Gottwald avala sus dichos y destaca: “La reacción en la Argentina ha sido rápida y mancomunada entre todas las partes implicadas, y eso es vital para frenar el avance del HLB”.

-  ¿De qué manera se lucha contra el HLB?

-  Lo primero que hay que hacer es un monitoreo permanente de manera de detectar la enfermedad lo antes posible. Esto es vital cuando hablamos de este tipo de infecciones, tanto en humanos como en animales. Cuanto antes se detecte, más rápido se podrán tomar medidas para controlar su avance. En segunda instancia, es importante actuar velozmente. No hay que esperar. Se debe actuar socialmente, esto es, con todas las partes implicadas al mismo tiempo y en conjunto.

-  ¿Cómo se encara esta tarea en el país?

-  Argentina está siendo muy proactiva. Dado que esta enfermedad se detecta tardíamente o cuando ya está en una fase muy agresiva, en muchas partes del mundo la respuesta que se ha dado ha sido lenta. Argentina está sacando ventaja de la experiencia de otras zonas afectadas -como Estados Unidos, Brasil, el Caribe o Asia-, aprendiendo de sus errores y aplicando una coordinación rápida.

- ¿Qué puede destacar de su recorrido por las plantaciones de Entre Ríos?

- Visito la Argentina desde 2009, siguiendo particularmente las medidas de prevención que tomaron frente a la amenaza de esta enfermedad y noto que los productores locales son muy proactivos. Han tomado consciencia de la gravedad de la situación y actúan en consecuencia.

Si querés saber más sobre la alianza contra el HLB entre Coca-Cola de Argentina y los citricultores de Concordia, hacé click acá